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Music

Sintetizando sonidos con FM

Hace un par de semanas me compré un sintetizador nuevo, un Yamaha reface DX. Es de tamaño realmente pequeño, unos 53cm de largo (menos que un brazo), pero eso lo hace realmente transportable. Además puede funcionar con baterías, por lo que te lo puedes llevar al sofá y trastear con él.

A pesar de la pinta de juguete que tiene, es todo un sintetizador con gran capacidad de edición de sonidos. Sus miniteclas son, a pesar de su tamaño, suficientemente cómodas para poder tocar e improvisar.

Pero lo que me tiene encantado realmente es que su sistema de síntesis es la FM, o Modulación en Frecuencia.


La síntesis FM fue el primer sistema de sintesis digital, inventando en los 70 en Standford, pero patentado por Yamaha en los 80.

En los 70 los sintetizadores eran puramente analógicos, de modo que usaban como base unos osciladores con mucha riqueza de armónicos (onda de sierra o cuadrada) y luego aplicaba filtros para apagar ese sonido (con condensadores y resistencias). El resultado es una interfaz de síntesis sencilla, donde eliges la onda básica y la suavizas con el filtro.

Pero llegaron los 80 y cambió el paradigma: la FM (también usada en radio) se basa en empezar con ondas puras senoidales y combinarlas entre sí. Si modulas una senoidal con otra en frecuencia, se generan armónicos por todos lados. Si además eliges la frecuencia base de cada onda con cuidado puedes crear inarmónicos (campanas), e incluso ruido. Para rematar, encadenas hasta 6 generadores de onda (llamados “operadores”) y el resultado es de una riqueza sonora elevada. La interfaz de síntesis se complicó hasta casi necesitar un doctorado para poder crear sonidos. Pero la gama de sonidos que podía hacer un teclado se amplió enormemente.

Yamaha lanzó su DX7 en 1983 y se convirtió en un superventas. Para facilitar las cosas, incluyó 32 patches (sonidos ya diseñados) que se pueden escuchar en casi todas las canciones de los 80. Luego en los 90 llegaron mejores sistemas de sintesis, basados en sampling de instrumentos reales. Pero en los 90 también llegaron los PC y las primeras tarjetas de sonido. ¿Ad Lib, os suena? Fue el primer estandar de sonido en PC, y por supuesto usaba FM con un chip de Yamaha de 2 operadores y 9 canales. Luego las Soundblaster añadieron sampling, pero manteniendo el chip de Yamaha.


Quizás por eso me gusta mi nuevo reface DX, por nostalgia. Toco un sonido, y ahí está esa sonoridad del Monkey Island, o la flauta de Tikal del Fate of Atlantis, pero mejorada con tecnología de 2018. Como muestra, 3 sonidos creados por mí desde cero:

Este sintetizador además tiene una interfaz más clara que sus hermanos de los 80, por se pueden crear sonidos más fácilmente, con control táctil. Jugar a añadir armónicos e inarmónicos sigue siendo complicado de entender, pero la exploración sonora es realmente divertida.

Unas últimas palabras sobre la sintesis FM: si te pica la curiosidad, siempre puedes probar con la app SynprezFM en android (activando el modo experto), o Dexed en PC, en ambos casos emulan el Yamaha DX7 original. Y si te lo permite el presupuesto, puedes pasarte al harware con un Korg VolcaFM (~130€) o incluso mi querido refaceDX (~300€).

Mi historia con los teclados

Hace poco me compré un nuevo sintetizador, tras mucho tiempo sin tocar música ni crear sonidos. Volviendo a esta afición, de más de 20 años, pero casi olvidada últimamente, empecé a pensar en todas las máquinas de ruidos que he tenido

Scream TrackerCuando era pequeño mis padres me regalaron el típico teclado Casio, que años después acabó en el fondo de un sucio local de ensayo. Pero mi primera herramienta de música fueron ¡los trackers!

Corrían los años 90, en mi habitación tenía un PC 386 con una tarjeta de sonido canadiense “Gravis UltraSound” (en aquel momento odiaba la Soundblaster). Gracias a la escena “demo” y las primeras conexiones de internet, conseguí el Scream Tracker, de origen finlandés. Te permitía cargar instrumentos sampleados en 8 bits, y componer canciones usando una matriz; un sistema bastante complejo, pero que si tienes tiempo puedes tener buenos resultados.

Poco tiempo después logré bajarme el Impulse Tracker, una obra de un chico australiano como evolución del Scream Tracker, que entre otras cosas permitía samples de 16 bits. Llegué a compartir canciones vía FTP, e incluso un sueco trató de reclutarme para su grupo de demos. Canciones cortas, pero curiosas, como por ejemplo esta que fue de las más complejas:

Pero necesitaba tocar con teclas de verdad, en lugar de teclas de ordenador. Así que empecé a ahorrar.

Allá por 1997 me compré mi primer sintetizador de verdad, el Yamaha CS1x; 120mil pesetas que valía. Logré reunir la mitad del dinero, y mis padres pagaron el resto. Fui con mi madre a comprarlo al centro de Alicante ciudad y volví con esta nave espacial azul. Con 6 potenciómetros para ajustar filtros y envolventes, fue el protagonista en casa en innumerables ocasiones. Conectado al PC con Cubase, empecé a componer canciones como esta (que se basa en un único sonido del CS1x):

Llegó el año 2000, y amplié mi espectro sonoro con mi segundo aparato, el EMU Proteus 2000. Una máquina bestial para la época: 128 voces, 32 canales, mil y pico sonidos. Pero sobre todo, unas posibilidades superiores de edición de sonidos: diferentes filtros, capas y combinaciones de modulación. Tenía desde pianos reales a ruidos electrónicos. Seguí haciendo canciones, como esta:

Sin embargo, empezó a interesarme más la sintesis de sonido que el crear canciones. Así que logré comprar de 2ª mano una tarjeta Korg Oasys PCI, que incorporaba diferentes tipos de síntesis. Por desgracia la interfaz era bastante mala, y junto con problemas con las salidas de audio, la acabé revendiendo. También compré de 2ª mano un extraño Yamaha QY70, una “unidad musical” que incluía secuenciador y sonidos, pero unos botones demasiado pequeños me hicieron venderla pronto.

No recuerdo exactamente cuando vendí mi CS1x. Ni tampoco cuando me deshice del Proteus 2000. En 2004 me mudé a Barcelona, y acabé cambiando ambos equipos por un flamante EMU PK-6, que básicamente era un Proteus 2000 pero en versión teclado y con algunos sonidos más. La arquitectura de sonidos de estos EMU me gustaba mucho, y tiempo después (circa 2006) me compré la versión extendida, el violeta EMU MP7: incorporaba montones de potenciómetros para manipular el sonido.

SynthesizersBuscando un sonido aun más puro, salté a la síntesis analógica (o analógica virtual) con el Novation KS4, vendiendo el PK-6. La jugada me salió fatal, porque el potenciómetro de datos del KS4 fallaba mucho, y acabé llevándolo al servicio técnico. Tardaron ¡1 año! en arreglarlo. Y aun así, nunca me acabó de gustar.

Tiempo después me mudé de casa, y vendí el KS4, comprando un teclado controlador MIDI de 5 octavas para sustituirlo. Pero empezó el declive de mi afición musical.

Cuando me mudé a Corea (finales de 2011) vendí el teclado controlador, y el EMU MP7 se quedó en casa de mis padres, durmiendo casi un año. Acabé llevándomelo a Corea, comprando otro teclado controlador… pero sin lograr que me apasionara más ese hobby. Solo en algún rato de desesperación durante el estudio de coreano cayeron unas notas:

Tres años después volví a Barcelona (finales de 2014). La afición seguía latente, y me tenté a mi mismo comprando de segunda mano un pequeño teclado Novation Xiosynth 25, que acabó teniendo problemas de alimentación y meses después se lo vendí a un estudiante ruso. Un par de años después me compré de oferta un Yamaha MX49, pero nunca encontró lugar en mi casa y en mi escaso tiempo libre. Entre otras cosas, porque si bien tiene buenos sonidos, su capacidad de síntesis y manipulación del sonido es más bien escasa.

Y hasta aquí mi decadente hobby llegaba. Pero hace un par de semanas me compré un trasto nuevo, y la situación ha cambiado. Cada día llegó a casa ¡con ganas de crear sonidos y canciones!

Uploading music: Jamendo vs Soundcloud

Tweaking the Alesis MicronRecently I got interest again in composing music. Moreover, I wanted to explore some options to publish my music on Internet, so I packed some of my (really) old tracks and tried to upload them to some websites.

The first option could be just to upload the files to www.liopic.com and use a Flash widget to let the visitors play the music. The problem in this case is the big use of bandwidth and the lack of “discoverability” by non-related people.

In order to explore other options, I started to search using some premises: a public website, that lets people comment tracks and creative commons publishing options. That discards places like grooveshark or the dying last.fm.


Jamendo
My album there
Obviously, speaking about copyleft music, Jamendo is the most popular place, and totally free. It has a lot of users that, in theory, creates a nice community. Actually the website is a bit web 1.0 style, with a sometimes uncomfortable navigation. It’s good to listen to an album, but not really easy to listen to a kind of music. Perhaps I got too used to Last.fm tag’s radios, but I feel that the just 6 radios are plainly not enough, specially if there is no random ordering. But the worst part was uploading my music: it tooks 5 days to publish it, until they validate it! So, not my favourite place, even I got an album review.

Pros: lot of people, totally free
Cons: 1.0 style, painful uploading, just 6 radios


Soundcloud
My profile and music there
I discovered this website almost by mistake, while following Moby on twitter; he published his new album on soundcloud. I raised my eyebrows when I see the wave player with the option to comment on a time position of a track: that’s a fantastic idea. I uploaded my tracks and they were published instantly! And I feel the sound quality is slightly better than on Jamendo; I noted less distortion in the beginning of “Jinx” using my 100€ headphones. The site’s navigation is web 2.0 style, but again I feel it’s a bit difficult to find something like tag’s radios. However, on Soundcloud an alternative way to get radios is playing a group tracks. You can license the music as CC or with normal copyright. Finally, if you want to upload more than 2 hours of music, you have to get a pro account: that’s not bad, cause I understand they should get some benefits, and actually the prices are in various ranges, starting at a reasonable 29€ for year. Perhaps I’ll pay.

Pros: nice player, 2.0 style, all kind of publishing options
Cons: not so many users, lack of a real tag’s radios

Time of changes

The economic meltdown seems to encourage new ideas to blossom up, making classical product borders less noticeable. I’m focusing on hardware technological products today, but this probably applies to all kind of products, even financial ones.

I’m going to show you a couple of interesting examples I saw in the last few days:
Open Pandora, “Handheld Linux Console” : Some years ago somebody had the brilliant idea of creating a really small laptop, without a real old-style hard disk, and called it “net-books” (referring to notebooks + net support). Then we had PDA, net-books, and normal laptops. My small laptop (12″ screen) is still a laptop, but when I bought a Nokia 770 (theorically “Internet Tablet”, actually a PDA with Linux) it was just difficult to answer “what is it?” to not tech people. And now I’ve fallen in love with this “strong-PDA-like with keyboard in a Nintendo-DS structure made for playing games but which actually is a complete net-book with Linux”. Damn, I’ll need to memorize this description.
OP-1 synthesizer and controller : In the old times, you hadn’t a lot of options to look for when thinking about creating electronic music. Basically a synthesizer. Then Yamaha created the TenoriOn. And now I stared my eyes on this toy synthesizer, with FM radio and sequencer, created by designers. I can’t set a category for this, except the obvious “I Want One”.

Moreover one detail to think about this products is that there isn’t a big traditional company behind them. A synthesizer created by a group of designers? Sounds weird, but those mixes of disciplines are the future. Also it’s interesting to read about OpenPandora history. A guy annoyed with a Korean idea, another guy, Texas Instruments looking for a machine to test its new chip…

ImageWorth is now part of Last.fm!

NOTICE: Find more in my tech blog: liopic.me.

ImageWorthA couple of months ago, I programmed a small page that shows images from Flickr based in the tracks you’re listening to on Last.fm (or have been registered by them). It was basically a test, just to try out some things using JQuery, a javascript library. Some weeks later, I decided to submit it to Last.fm “extras” website.

They quickly answered me, thanking my contribution, and gifting me with 1 year of subscription, wow!! Now everybody can see my creation from their website.

You rock, Last.fm staff. When I grow up I’d like to become one of you.

Tenori-on in Barcelona, finally

Tenori-on demo at BCNThis evening Jordi and I went to the first demo of the famous Tenori-on in Barcelona. During the presentation everybody looked at the charming machine intensely, almost ignoring the man who was showing the details. The good part was after the speech, when we had the opportunity of holding this instrument and play a little. Addictive! Easy to understand, with a lot of potential. And really beautiful. The bad part is price: 900€ in Spain (I found it for 876€ in Germany). So it’s an expensive, really expensive toy. Maybe in the future, if they build a new version, cheaper (like the new iphone)… I could buy one.

Meanwhile this visual and touchable thing made me think about multi-touch screens. Immediately I started looking for some music program for my Nokia PDA, founding nothing. Maybe I could do something. Also I thought about the comment from Microsoft, that they will focus their new OS for touch screens (despite I’m a happy Linux user). The tenori-on was not to big, just with the ideal dimensions to hold it with both hands and use the thumbs to touch the buttons… 20x20cm… maybe I could find a second hand 11″ touch screen, and try to program something…

Inspiring in different ways, as you see.

More pictures on my Flickr account.

Weekend DIY

This weekend is longer, due to the national day of Catalonia festivity. I wanted to compose some music, but I had an ergonomic problem: one of my synthesizers was in an uncomfortable place. This was an excellent excuse to some DIY!

Shelf for my synth-module (DIY step 1)Step 1: The ingredients
I bought some handles and some “L” supports from Carrefour, and I had a walk in the neighbourhood to find a good piece of wood. I used a tape measure, a pencil, a drill and a screwdriver to make the holes and spin the screws.


Shelf for my synth-module (DIY step 2)Step 2: The cooking
Firstly, I discovered that the 2 “L” weren’t strong enough to hold the weight (the shelf folded down). So I had to buy a “capital L”, and put it in the center. With this extra, it has no problem supporting the synth’s weight.


SynthesizersThe final result
As you can see, now I have everything at hand. Time to make some noises!!

More on Last.fm

Last.fm new playerThis weekend Last.fm has changed its look & feel. Now you can see more information about the music you are listening to. And there are new features! They create a “recommendation radio”, where you can hear new music, and they add a pretty nice fader to filter songs, from popular to obscure. Great! Even more, they have just released a new player, with more options. A really good job from Last.fm crew. I have decided to subscribe when I return from my holidays.

By the way, I have discovered I’m in three “top fans” lists from different bands: Tindersticks (the best chamber pop), Los Planetas (an alternative indie spanish group) and Kepa Junkera (folk music from the Basque Country). I didn’t expected to be so freaky!!

Finally, I have to comment something. Sometimes, especially when I’m listening to ambient music, suddenly I would like to make some music. But now I have a lot of work to do (I want to finish a friend’s website), and little time, so I have to prioritize, what a shame, why don’t we have more time?

10,000 songs in 10 months

Today I have just broken the 10 thousand songs “barrier” in Last.fm! I don’t know anybody who has done it.

Last.fm is a website (web 2.0 style) which records the name of every song you play in your computer (you should install a plugin to do this). With this information they made charts, and calculate “neighbours” (people with similar musical taste). Also they offer “radio stations” of different origins: type of music, neighbours and fans of a particular group.

I signed up last year, and since then, I’m really happy with this service. They helped me to find new interesting music; in fact, most of the music I’m listening to, today, were discovered surfing this website: Röyksopp, Death Cab for Cutie, The Postal Service, Boards of Canada, Lambchop, Tindersticks…

Even more… they help you to put information, about the music you are listening to, in your website. Here it is my recent listened to tracks list.